Les vacances d’été m’ayant donné l’occasion de traverser plusieurs petites régions de la Suisse profonde, j’ai été frappé, comme un touriste un peu nigaud, par les particularités de langage. Les gens savants désignent ces mots inouïs ou ces prononciations étonnantes utilisés dans des territoires très particuliers, par cette expression curieuse: ce sont des «idiotismes». J’en discutais dans le Valais au-dessus de Sierre, avec des gens du cru, lorsque j’entendis cette profession de foi: «Nous tenons beaucoup à ces prononciations originales et à ces mots qui ne peuvent être compris que de nous; car ils font parties de notre identité.»

Cela ne m’a pas surpris. Je me rappelais que pour briser les identités régionales et rassembler la nation française dans un même esprit, la République française avait interdit non seulement dans les cours de justice selon l’édit de Villers-Cotterêts (François 1er, 1539) mais dans l’enseignement, ce qu’elle nommait dédaigneusement le «patois local». Un signe de résistance consistait à cultiver soigneusement, hors de l’école officielle, dans les familles et les relations de travail, l’usage du parler ancien. Mais tout ça, c’est de l’histoire ancienne.

Reste à poser la bonne question: en dehors du folklore qui peut charmer le touriste que je suis par un vague relent d’exotisme, l’idiotisme fait-il l’identité? Je ne le crois pas. Et cela pour deux raisons. La première est que l’identité ne se pose jamais que par rapport à autrui. L’identité est un phénomène de distinction sociale. Lothar Baier disait que «l’identité, c’est une adresse», c’est à dire un lieu où l’on peut être touché (au sens de communication postale, électronique ou autre, tout autant qu’au sens psychologique). Avec les idiotismes, autrui devient vague, inconsistant, et se dissout dans le sentiment hasardeux de quelque chose d’étrange, au mieux divertissant.

La seconde des raisons pour lesquelles ces particularités de langage local ne peut guère traduire une identité, c’est l’épuisement de leur fonction symbolique. Un symbole, comme chacun sait, est un signe de reconnaissance, à la manière du «mot de semestre» des Frères maçons. Or pour fonctionner comme signe de reconnaissance, pour être discriminant entre ceux qui appartiennent au groupe et ceux de l’extérieur, le symbole doit nécessairement avoir quelque chose d’arbitraire; à défaut de quoi, il peut être accessible à n’importe qui, et ne peut pas servir de fonction discriminante. En est l’illustration l’histoire biblique du Schibboleth dont la prononciation a permis de distinguer les amis des ennemis. Or les mots particuliers à un terroir ne sont plus guère que des habitudes locales et n’ont pas plus de fonction discriminante que les accents régionaux.

Morale de l’histoire. S’il ne veut pas s’abaisser à n’être qu’une curiosité folklorique pour touriste en mal de curiosité, le parler local doit susciter -ce que je souhaite- quelques auteurs régionaux capables d’en faire reluire la beauté.

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